Il y a une ouverture pour ARM dans les serveurs en ce moment

Depuis des années, ARM agite le marché pour placer son architecture dans une proportion croissante des ventes des centres de données, et il connaît un certain succès. Mais l’opérateur historique – principalement Intel, mais x86 en général – est resté ancré pour diverses raisons.

Aujourd’hui, cependant, les changements dans les marchés, les technologies et les alliances commerciales modifient l’équation. Le changement de marché concerne principalement qui achète. Dans le passé, les grandes installations de serveurs étaient principalement situées dans les grandes entreprises, les entreprises avec beaucoup d’employés, les entreprises et les données.

Récemment, beaucoup de nouvelles capacités de serveur sont venues de fournisseurs de services cloud, qui sont en fait des méga-entreprises – en fait, des écosystèmes entiers – à eux seuls. Cette évolution a déplacé le pouvoir vers les acheteurs car ils sont moins nombreux, ils sont plus puissants et plus particuliers. Ils aiment faire les choses à leur façon et peuvent se permettre d’expérimenter dans leur propre environnement sans perturber la production. Ainsi, Amazon est capable de concevoir son propre processeur autour d’un cœur ARM.

Évolution technologique

Le changement technologique suit un chemin similaire à celui de la loi de Moore ; c’est-à-dire que les nœuds de processus continuent de se réduire et qu’une plus grande capacité prend moins d’énergie et d’espace qu’auparavant. L’ARM d’entraînement dans les serveurs a toujours été la performance brute. Essentiellement, Intel a fait valoir que certaines applications en demandaient autant qu’elles pouvaient en obtenir presque sans tenir compte du coût ou de la consommation d’énergie. Mais cet argument a finalement commencé à se heurter à la loi des grands nombres. Pendant ce temps, les performances brutes d’ARM, son point faible, se sont améliorées, stimulées par le fait que les principales fonderies des clients d’ARM (TSMC et Samsung) sont désormais en tête du peloton dans le développement de nœuds de processus.

De plus, le parallélisme a créé des améliorations de performances dans une autre dimension. Dans les applications qui bénéficient d’algorithmes parallèles, les puces de traitement graphique et les puces spécialisées telles que les FPGA ont pu prendre en charge une partie de la charge de calcul dans les grandes installations cloud. Enfin, comme intelligence artificielle devient une caractéristique d’un nombre croissant d’installations informatiques, les puces spécialisées avec un degré élevé de parallélisme et une précision moindre font leur chemin dans de nouveaux environnements cloud. Tous ces développements favorisent les challengers et challengent les opérateurs historiques.

Changer les alliances commerciales

Ensuite, il y a les alliances commerciales. En ce moment, Nvidia, le fabricant leader du marché des GPU (unités de traitement graphique), envisage d’acquérir ARM. Il est déjà clair que les fournisseurs de services cloud veulent le type de puces hautement parallèles, à faible consommation d’énergie et à hautes performances désormais au sommet de la gamme ARM.

Nvidia a conçu une solution de serveur évolutive complète avec CPU, GPU, DSP et technologie d’interconnexion. Avec une chance raisonnable que l’accord aboutisse, ARM pourrait tirer parti de l’investissement de Nvidia pour combler les pièces manquantes – principalement des outils, des modèles, des conceptions de référence, des langages, des compilateurs et d’autres éléments – qui constituent un écosystème complet sur lequel les partenaires pourraient compter.

Nvidia, déjà titulaire d’une licence ARM approfondie, dispose du capital dont ARM a besoin pour répondre pleinement au marché des serveurs. Une telle combinaison ouvrirait considérablement la concurrence sur le marché des serveurs.

La nature de l’affaire

Intel n’est pas la seule entreprise à se méfier de l’accord Nvidia-ARM. Fondamentalement, les licenciés d’ARM se répartissent en deux catégories : les licenciés principaux, qui travaillent à peu près avec tout ce qu’ARM a en stock ; et les titulaires de licence d’architecture, qui ont le droit de modifier les conceptions d’ARM à leur guise. Il n’y a qu’une poignée de titulaires de licence d’architecture, en particulier pour les conceptions 64 bits appropriées pour les serveurs. Nvidia en est un. D’autres connus incluent AMD, Apple, Applied Micro, Broadcom, Cavium, Huawei, Qualcomm et Samsung.

Pour diverses raisons, bon nombre de ces entreprises pensent qu’elles ont quelque chose à perdre si un actif clé de l’industrie (ARM) change de propriétaire, passant d’une partie sans doute neutre (Softbank) à une partie très intéressée (Nvidia). Les autres titulaires de licences d’architecture craignent que Nvidia n’utilise sa position privilégiée pour les déborder sur le marché.
Par exemple, Nvidia pourrait étudier de manière approfondie les spécifications des nouveaux produits ARM avant de les diffuser auprès de ses concurrents, ce qui permettrait d’accélérer le cycle de développement du produit. Nvidia pourrait même pousser les plans de développement d’ARM dans une direction qui lui est favorable sans égard aux intérêts de ses concurrents.

Bien que ces craintes soient naturelles, elles peuvent ne pas être entièrement rationnelles. Bien que Nvidia puisse paraître indifférent au sort de ses concurrents, il a leurs intérêts à cœur sur plusieurs fronts. Si Nvidia parvient à finaliser l’acquisition d’ARM, elle souhaiterait maintenir, voire développer, les activités de la filiale. Pour cette raison, il aurait tendance à être accommodant envers les clients actuels d’ARM.

De plus, les concurrents de Nvidia ont des contrats réels avec ARM, des documents ayant force de loi qui précisent quels sont leurs droits et obligations. Nvidia serait insensé d’essayer d’abroger ces arrangements. La société a déclaré publiquement qu’elle n’avait pas l’intention de changer le modèle commercial d’ARM.

La clé de la relation ARM-Nvidia est qu’ensemble, ils espèrent offrir une alternative viable et à grande échelle au régime x86 actuel des serveurs. Nvidia compte aider ARM à commercialiser les produits de sa feuille de route qui languissent actuellement par manque d’investissement.

Notes sur les principaux titulaires de licence d’architecture

Apple reprend la conception de base d’ARM, passe derrière son mur de jardin et travaille en secret pour produire ses propres processeurs hautement personnalisés. C’est une bonne affaire pour ARM, et il n’y a aucune raison pour que Nvidia perturbe cette relation.

Huawei bénéficie de son statut de “nation la plus favorisée” en tant que plus grand titulaire de licence de processeur de serveur d’ARM. Sous un régime Nvidia, il perdrait probablement cette pole position, mais il y a des centaines d’autres entreprises derrière Huawei qui obtiendraient une meilleure affaire que celle dont elles bénéficient actuellement. ARM a été quelque peu incohérent dans l’application de ses politiques aux clients, en oignant certains et en les rendant “plus égaux que d’autres”. Nvidia a déclaré qu’il prévoyait de traiter les catégories de titulaires de licence de la même manière.

Ce problème affecterait également Qualcomm, qui est actuellement “le plus favorisé” dans les processeurs mobiles. De plus, Qualcomm a récemment acheté NUVIA, une société de conception de puces, pour l’aider avec les futurs processeurs de centre de données. Qualcomm peut considérer l’accord ARM-Nvidia comme une menace pour cet investissement.

Néanmoins, Nvidia ne peut pas faire cavalier seul dans les serveurs. Intel possède des dizaines, voire des centaines, de processeurs de serveur. Sans un large éventail de partenaires volontaires, Nvidia et ARM seraient incapables de couvrir toutes les charges de travail. Si la société maltraite les titulaires de licence d’ARM, ils n’auraient aucune incitation à construire tous les différents types de processeurs de serveur dont le consortium aura besoin pour concurrencer efficacement x86.

Nvidia a besoin de leur confiance. C’est la clé du succès d’ARM.

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